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El cerebro recurre al pasado para imaginar el futuro

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Mediante imágenes de alta tecnología del cerebro, los investigadores han encontrado que los centros neurológicos de la memoria se encuentran altamente activos cuando las personas piensan sobre eventos futuros. Esto nos muestra "que la memoria es tan importante para imaginar el futuro como para recordar el pasado", afirmó el director de la investigación, Karl Szpunar, estudiante de postgrado del departamento de psicología en la Universidad de Washington, en St. Louis.

Según Szpunar, se ha investigado ampliamente cómo el cerebro recuerda el pasado, pero "En realidad, nadie había evaluado cómo formamos esas vívidas imágenes mentales de eventos que aún no ocurren".  El equipo de Szpunar hizo que 21 adultos jóvenes se sometieran a resonancia magnética funcional (IRMf), que da seguimiento a la actividad actual del cerebro, en tiempo real. Se pidió a los participantes que pensaran en una variedad de escenarios personales, ya fuera del pasado o del futuro imaginado.

"Hasta ahora, las personas realmente creían que pensar sobre el futuro era un proceso que ocurría tan sólo en el lóbulo frontal del cerebro", explicó Szpunar. Sin embargo, los datos de la IRMf mostraron que una variedad de áreas cerebrales se activaban cuando los sujetos pensaban en el futuro. Principalmente, los investigadores encontraron que los centros neurológicos de memoria se activaban tanto si los participantes recordaban el pasado como si imaginaban su futuro.

El papel exacto de la memoria en imaginar el futuro no está claro, pero Szpunar tiene una teoría.

"Para poder formar esas vívidas imágenes mentales del futuro, lo que hacemos es utilizar nuestros recuerdos", afirmó. "Por ejemplo, si me imagino que estoy en una tienda, las imágenes mentales que tengo almacenadas en mi cabeza son de la tienda local, no salen de la nada. Las recupero de la memoria y las uso de esta manera novedosa". Es decir, el cerebro toma lo que ya conoce y lo usa como base para pensar sobre el futuro.

Ese hallazgo podría también explicar un curioso fenómeno psiquiátrico, según Szpunar. "Cuando se habla a un paciente de amnesia, se nota de inmediato que no recuerdan eventos de hace 10 minutos o 10 años", anotó. "Pero otra cosa sorprendente es que si se les pregunta qué van a hacer mañana, tampoco pueden contestar", señaló Szpunar. "Probablemente, eso se deba a que al imaginar el futuro se utilizan los recuerdos. Entonces, si no se tiene acceso a esos recuerdos, no se podrá construir imágenes nuevas del futuro".

Otro hallazgo sorprendente de esta investigación fue que las áreas cerebrales asociadas a los movimientos corporales también se activaban cuando las personas imaginaban el futuro. La razón exacta de esa actividad sigue siendo un misterio. Pero Szpunar teorizó que los centros motores del cerebro "llevan a cabo" físicamente esas descripciones mentales del futuro, para ayudar a hacerlas más reales.

Por supuesto, nada de esto explica cómo las personas pueden imaginarse a sí mismas en lugares que nunca han visto, como por ejemplo un primer viaje a algún lugar exótico. "Hicimos un estudio de seguimiento sobre esa cuestión", dijo Szpunar. "Lo que estamos encontrando es que las regiones cerebrales que las personas usan cuando se imaginan en ambientes familiares no son utilizadas cuando se imaginan en ambientes desconocidos". En ese último caso, las personas tienden a recurrir al conocimiento general, como por ejemplo imágenes de revistas o la televisión, en lugar de recuerdos personales.

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